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Los precios del diésel en EE. UU. alcanzan su nivel más alto en 25 años

Neil vive en Canadá y escribe sobre sociedad y política.
Published: 4 de mayo de 2022
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Una foto de archivo de abril en Inglaterra muestra las bombas de combustible advirtiendo a los clientes sobre la escasez de diésel y combustible. A medida que los precios del diésel en los EE. UU. alcanzan un máximo de 25 años, los camioneros se han quejado de que la economía de combustible de más de $ 1,200 para llenar con 6 a 8 millas por galón está comenzando a dar en el blanco. (Imagen: BEN STANSALL/AFP vía Getty Images)

El precio del diésel ultra bajo en azufre (ULSD) en los Estados Unidos no solo se separó repentinamente del precio de la gasolina regular, sino que también estableció un nuevo máximo en 25 años según los nuevos datos publicados el 2 de mayo por la Administración de Información de Energía de los EE. UU. (EIA, por sus siglas en inglés).

El aumento de precio resultante hace que muchos camioneros paguen cuatro dígitos por llenar mientras transportan los bienes de la nación. 

El ULSD registró un repentino aumento del 6,7% durante el informe del 2 de mayo, con un precio medio de 5,509 dólares por galón, frente a los 5,160 dólares de la semana anterior y los 3,613 dólares del 3 de enero.

Los precios de Ultra Low Sulphur Diesel (ULSD) no solo han dejado atrás a la gasolina, sino que han alcanzado un nuevo máximo en 25 años. (Imagen: Administración de Información de Energía de EE. UU.)

El máximo histórico anterior de 4,733 dólares por galón, según datos de la EIA, se registró el 7 de julio de 2008 y fue derrotado el 7 de marzo de este año cuando el producto básico alcanzó los 4,849 dólares poco después de que estallara el conflicto entre Rusia y Ucrania. 

5,509 dólares por galón representa el precio más alto jamás registrado para ULSD, la forma de combustible destilado más utilizada en los Estados Unidos.

En comparación, la gasolina se mantuvo estable en un promedio de $4,182 por galón la misma semana. Sin embargo, los precios de la gasolina en la costa oeste promediaron $5,099 por galón.

¿Por qué el diésel es más caro que la gasolina?

Según una hoja de preguntas frecuentes de la EIA, las tres razones principales por las que el diésel es más caro que la gasolina son:

  • Aumento de la demanda, especialmente en Europa, India y China
  • Regulaciones ambientales que impulsan la necesidad de refinar el diésel a estándares de azufre ultra bajo
  • Un impuesto especial federal 6 centavos por galón más alto de 24,3 centavos por galón.

Además, la Administración declaró que de un barril de 42 galones de petróleo crudo, solo se producen 11 a 12 galones de ULSD en comparación con 19 a 20 galones de gasolina.

Tamaño del tanque de semirremolque y economía de combustible

El medio de comunicación de la industria del transporte, Freightwaves, declaró en enero de 2020 que «la mayoría de los camiones grandes en los EE. UU.» están equipados con tanques de combustible de entre 120 y 150 galones.

Además, los camiones que se implementan para operaciones de larga distancia a menudo están equipados con dos tanques.

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“Las flotas de mayor distancia tienden a usar dos tanques con tanques de 150 galones de mayor capacidad que ofrecen el rango de millaje más alto y las mejores opciones para comprar combustible al precio minorista más bajo posible”, afirmaron.

En ese momento, el diésel costaba aproximadamente 3,00 dólares por galón, y la tienda estimó que una plataforma de doble tanque gastaría aproximadamente 900 dólares para llenarse. 

Freightwaves estimó que la economía de combustible promedio de un camión grande es de 6 a 8 millas por galón, dependiendo del equipo aerodinámico, lo que significa que 300 galones de combustible alcanzarían entre 1500 y 2000 millas.

No se cree la ‘subida de precios de Putin

El icono de la tv Mike Rowe, conocido por el programa Dirty Jobs de Discovery, dijo a Fox & Friends durante una entrevista el 2 de mayo que la gente que conoce en la industria no se cree la narrativa de Joe Biden y la Casa Blanca de que los precios récord de la gasolina y el gasóleo son causados por la «subida de precios de Putin».

Rowe le dijo al medio que las personas que conoce en el negocio le han dicho que lidiar con los costos vertiginosos de hacer negocios es como «caerse por las escaleras en cámara lenta».

«Me están enviando vídeos de ellos en el surtidor de gasolina y algunos de ellos están llenando camiones de 18 ruedas. Y, no estoy bromeando, 1.100 dólares, 1.200 dólares», declaró.

“Cuando pones $1.200 en tu tanque de gasolina y hace apenas seis meses te estaba costando $600 o 700, la realidad exponencial comienza a asimilarse. Simplemente no puedes volver atrás. Toca cada cosa que importa en este país. Desde la producción de alimentos hasta el transporte… todo».

A fines de marzo, una encuesta de la Universidad de Quinnipiac encontró que, en general, el 41 por ciento de los estadounidenses, la mayoría de los encuestados, culpó del aumento de los precios de la gasolina a las políticas económicas de la Administración Biden. 

El segundo lugar fue un empate entre dos grupos del 24 por ciento, donde un grupo de encuestados culpó a la guerra entre Rusia y Ucrania y el otro sintió que las compañías petroleras simplemente estaban cobrando más.

La encuesta encontró que la opinión estaba marcadamente fragmentada entre las líneas del partido, con el 82 por ciento de los republicanos culpando a las políticas económicas de la administración actual, mientras que el 41 por ciento de los demócratas culparon por igual a la guerra y a las compañías petroleras. 

Solo el 3 por ciento de los demócratas culpó a la economía de la Administración Biden por el aumento de precios, según un informe de WCSC News.

Importaciones, exportaciones y producción de ULSD

Aunque los datos de importación de la EIA solo están actualizados hasta febrero, los datos muestran que las importaciones totales de ULSD de todos los países se dispararon repentinamente a más de 11 millones de barriles en comparación con 7,16 en enero. 

El mayor incremento en las importaciones provino de Arabia Saudita, donde se importaron 1.471 millones de barriles en febrero frente a los 185.000 del mes anterior, y Rusia, donde se importaron 2.157 millones de barriles en febrero frente a ninguno en enero. 

En particular, las importaciones de Canadá en realidad disminuyeron a 4,291 millones en febrero en comparación con 4,927 en enero.

En un explicativo, la EIA afirma que en 2020, aunque las refinerías estadounidenses produjeron 1660 millones de barriles de ULSD en comparación con solo 1370 millones de barriles utilizados en el consumo interno, Estados Unidos importó aproximadamente 80 millones de barriles, principalmente de Canadá, mientras exportaba 370 millones de barriles. 

Sin embargo, los datos de importación/exportación más recientes publicados por la Administración están vigentes hasta el 22 de abril y muestran que desde febrero, las importaciones han disminuido drásticamente mientras que las exportaciones han aumentado enormemente.

Las importaciones de ULSD se han hundido desde febrero, mientras que las exportaciones de combustibles destilados totales han alcanzado nuevos máximos. (Imagen: Administración de Información de Energía de EE. UU.)

Los datos de exportación de la EIA se limitan a las cifras de «destilado total», que incluyen todos los grados de diésel, mientras que los datos de importación se proporcionan solo para ULSD.

Los datos del 28 de enero mostraron que se exportaron 527.000 barriles por día de destilados totales y se importaron 250.000 barriles por día de ULSD.

Una semana después, EE. UU. repentinamente comenzó a exportar 976.000 barriles por día de destilados totales, mientras que las importaciones se mantuvieron estables.

Este patrón se mantuvo relativamente estable hasta que los datos del 11 de marzo mostraron un salto explosivo a 1.415 millones de barriles por día exportados mientras que las importaciones cayeron a 222 mil barriles por día. 

Para el 8 de abril, esta tendencia se exacerbó aún más a 1,739 millones de barriles exportados y las importaciones diarias cayeron a 154,000 millones de barriles.

Aunque las refinerías han aumentado la producción de gasolina a lo largo de 2021, la producción de ULSD se ha mantenido estable. (Imagen: Administración de Información de Energía de EE. UU.)

Los datos de la EIA sobre la producción de refinería también mostraron que, si bien la producción de gasolina aumentó de 8,267 millones de barriles en la primera semana de enero a 9,554 millones diarios a partir del período de informe más reciente, el 22 de abril, la producción de ULSD se mantuvo relativamente plana, abriendo el año en 4,602. millones de barriles diarios y registrando 4.586 millones de barriles diarios el 22 de abril.

Una crisis’

A fines de marzo, los medios de comunicación establecidos como CNBC ya estaban dando la voz de alarma de que el precio del diésel, del que dependen los agricultores, los camioneros y la mayoría de la industria pesada, era un factor crítico de la inflación. 

Tom Kloza, Jefe de Investigación de Energía Global en el Servicio de Información del Precio del Petróleo (OPIS), dijo al medio: «Empecé a usar el término ‘crisis’ del diésel». 

“Claramente es una crisis lo que está ocurriendo ante nuestros ojos”, afirmó. “No descartaría filas, escasez o [precio] de 6 dólares en lugares más allá de California”.

Y la previsión de Kloza puede haber sido precisa. El informe del 3 de mayo de Financial Express citando datos de CRISIL Research indicó que en abril, los niveles de utilización de la flota de la industria del transporte se mantuvieron estables y, combinados con el aumento en los precios del combustible, redujeron las reservas de efectivo al 19 por ciento desde el 21 por ciento en marzo. 

El artículo decía: «Las tarifas de flete para artículos esenciales de consumo… bienes sueltos y aplicaciones mineras aumentaron considerablemente».

‘Márgenes alucinantes’

El informe del 2 de mayo de BNN Bloomberg indicó que las refinerías de EE. UU. estaban registrando grandes ganancias trimestrales en «márgenes de diésel altos casi récord» a pesar de la «preocupación latente de que no habrá suficiente gasolina para satisfacer la demanda de conducción de verano».

“Es un acto de equilibrio”, explica el artículo. «Es probable que las refinerías continúen maximizando la producción de diésel para el consumo interno y para la exportación debido a los sorprendentes márgenes para producir el combustible industrial». 

“Al mismo tiempo, enfatizar el diésel tiene el costo de la producción de gasolina y amenaza con elevar aún más los precios de las bombas domésticas, que ya son altos”.

El artículo explicaba que el «diferencial de grietas» para los futuros de materias primas en la Bolsa Mercantil de Nueva York alcanzó un nuevo máximo para el diésel en $67 el 2 de mayo, en comparación con solo un poco más de $40 para la gasolina. 

Investopedia define el término ‘crack spread’ (propagación de la grieta) como «la diferencia de precio general entre un barril de petróleo crudo y los productos derivados del petróleo refinados».

Esto significa que, en las condiciones económicas actuales, los contratos de futuros de gasolina tienen una prima de $40 sobre el petróleo crudo, mientras que el diésel tiene una prima de $67. 

En comparación, un gráfico en el artículo mostró que el crack spread tanto para el diésel como para la gasolina era de solo $10 en agosto de 2020.

Un ‘rayo de esperanza’

El sitio web de analistas de mercado centrado en el comercio minorista, Zero Hedge, explicó que la situación de propagación del crack “indica que la demanda de productos refinados, principalmente diésel, es tan fuerte que las refinerías solo tienen una capacidad disponible limitada para satisfacerla”.

Pero agregó que hay un «rayo de esperanza» en el sentido de que muchas refinerías que estaban fuera de línea durante los cierres inducidos por las medidas de la enfermedad por coronavirus 2019 (COVID-19) han comenzado a volver a estar en línea «a medida que comienzan a aumentar para la temporada de verano de alta demanda, la estrechez en el mercado de productos refinados puede aliviarse”.

Pero agregó la advertencia: «Por supuesto, si la destrucción de la demanda de diésel no se materializa pronto y se mantiene en los altos niveles actuales justo cuando la demanda de gasolina de verano aumenta, entonces todas las apuestas están canceladas».