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Turbinas eólicas se tiran a la basura porque es demasiado caro reciclarlas: estudio

Neil vive en Canadá y escribe sobre sociedad y política.
Published: 22 de julio de 2022
Turbinas eólicas dilema
Turbinas eólicas frente a una central eléctrica de carbón en Alemania el 13 de julio de 2022. La energía verde tiene sus problemas. Las palas de las turbinas eólicas, que solo tienen una vida útil de 10 a 20 años, se dirigen a los vertederos por millones de toneladas porque son demasiado caras para reciclar. (Imagen: INA FASSBENDER/AFP vía Getty Images)

En el último golpe al llamado movimiento de la energía «verde» y «renovable», un reciente estudio publicado por científicos australianos ha hecho sonar la alarma de que, dado que los aerogeneradores simplemente no son reciclables en nada parecido a un modelo rentable, una vez terminada su corta vida útil, estarán destinados a convertirse en más residuos en los vertederos.

En un comunicado del estudio del 23 de junio, la Universidad de Australia del Sur citó al investigador principal, el profesor Peter Majewski, explicando el problema de una manera que cualquiera puede entender. “Las mismas características que hacen que estas aspas sean rentables y confiables para su uso en turbinas eólicas comerciales las hacen muy difíciles de reciclar de manera rentable”.

«Como es tan caro reciclarlas y los materiales recuperados valen tan poco, no es realista esperar que surja una solución de reciclaje basada en el mercado, por lo que los responsables políticos deben intervenir ahora y planificar lo que vamos a hacer con todas estas cuchillas que quedarán fuera de servicio en los próximos años», añadió Majewski.

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El artículo estimó que para 2050, 40 millones de toneladas de palas de turbinas eólicas terminarían en la basura en todo el mundo.

La cifra es enorme, ya que solo las turbinas eólicas representarán el 2 por ciento de un año entero de los desechos no reciclables de la humanidad.

Según los datos publicados por el Banco Mundial, el mundo entero produce alrededor de 2 mil millones de toneladas de basura al año, «con al menos el 33 por ciento de eso, de manera extremadamente conservadora, no se maneja de una manera ambientalmente segura».

Majewski sugirió que la única solución para la industria era comenzar a incluir el costo excepcional del reciclaje en los costos de fabricación o los costos de operación.

Pero este enfoque viene con otro problema: «Si los fabricantes desaparecen o los parques eólicos quiebran, debemos asegurarnos de que los procesos sigan vigentes para que las palas de las turbinas se eliminen de manera adecuada», afirmó el profesor.

“Sin tales soluciones, las opciones de energía como la eólica y la solar pueden resultar no más sostenibles que las viejas tecnologías que pretenden reemplazar”, agregó.

Un artículo del 23 de junio del medio de comunicación estatal Australia Broadcasting Corporation explicó que las palas de las turbinas están lejos de ser sostenibles. Tienen la vida media de un coche en apenas 10 a 20 años.

Además, están «hechos de una mezcla de materiales compuestos que incluyen fibra de vidrio, fibra de carbono, poliéster y resinas epoxi», afirmó el medio.

El artículo citó además a Majewski pidiendo al gobierno que proporcione subsidios socializados para compensar los sobrecostos del reciclaje.

ABC habló con Tilt Renewables, un parque eólico local que admitió que el proceso de reciclaje es «complejo».

“El propósito es separar la resina de polímero y los compuestos de fibra y, una vez separados, las resinas generalmente se utilizan para la producción de energía, mientras que los compuestos de fibra se pueden reutilizar o reciclar”, reveló un vocero.

La compañía agregó que la única “fábrica a escala industrial para el reprocesamiento de palas de aerogeneradores” está en Alemania, y solo procesan 60.000 toneladas por año.

Majewski puso el problema en perspectiva: «Una pala es aproximadamente del tamaño de un ala de avión, y simplemente no se pueden dejar en los vertederos».

No es sólo viento

La situación descrita no es un fenómeno aislado.

Dado que Europa ha soportado una gran ola de calor provocada por un curioso domo de alta presión, han surgido informes de que, aunque los días soleados han sido una bendición para la industria de la energía solar de la región, ha surgido un problema fundamental. 

Cuanto más calor hace, menos eficientes son los paneles.

Además, el calor récord ha debilitado la capacidad de las turbinas eólicas para generar energía debido tanto a la falta de viento como a la aerodinámica, lo que significa que las granjas solares simplemente están luchando para llenar la brecha de energía verde. 

Los precios al contado de la electricidad en Alemania han sido casi tres veces más altos que el promedio de EE. UU. en medio de la creciente crisis energética de Europa.

Además, un informe del 14 de julio de Los Angeles Times reveló que California enfrentaba exactamente el mismo problema, pero con más de un millón de viviendas y edificios equipados con paneles solares subsidiados por el gobierno que se acercaban al final de su vida útil en los próximos años.

El problema, explicó el medio, es que aunque el 80% de un panel está hecho con material reciclable, desmontarlos requiere equipo especializado y técnicos capacitados. 

Luego, los componentes deben cocinarse en hornos especializados, lo que naturalmente consume electricidad, que todavía se genera principalmente al quemar gas natural.

Citando a un reciclador local, al final, solo hay alrededor de 4 dólares en material disponible para recuperar de cada panel.

“Eso sesga los incentivos económicos contra el reciclaje. El Laboratorio Nacional de Energía Renovable estimó que reciclar un panel cuesta entre 20 y 30 dólares, frente a los 1 o 2 dólares que cuesta enviarlo a un vertedero», afirmaba el artículo.