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En medio de una ola de calor récord, Europa descubre que los paneles solares son ineficientes con las altas temperaturas

Neil vive en Canadá y escribe sobre sociedad y política.
Published: 20 de julio de 2022
Una imagen de paneles solares en Francia el 29 de junio de 2022. A medida que Europa descubre que, en medio de esta ola de calor que establece temperaturas récord de 40 grados centígrados, la eficacia de los paneles solares se reduce significativamente. (Imagen: JEAN-FRANCOIS MONIER/AFP vía Getty Images)

Mientras una monstruosa ola de calor asola la mayor parte de Europa, aunque algunos países están generando cantidades récord de energía a través de paneles solares, las altas temperaturas están haciendo que los equipos sean significativamente menos eficientes.

Alemania batió el récord de energía solar generada en un día -38.174 megavatios- el 17 de julio, según informó Bloomberg en un reportaje del 18 de julio, récord que se preveía eclipsar sólo dos días después, el 19 de julio.

Aunque la estadística suena auspiciosa para los propietarios de la energía renovable, las temperaturas en Alemania, Francia, Grecia e Inglaterra -de más de 40 grados centígrados- en realidad están dificultando las turbinas eólicas, lo que significa que la energía adicional generada simplemente está cubriendo un déficit.

Junto con una mayor demanda de refrigeración residencial y comercial, la situación ha llevado a que los precios al contado de la electricidad en Alemania también alcancen un récord de tres meses de 397 euros por megavatio (USD 403 aproximadamente).

Como referencia, según datos de la Oficina de Estadísticas Laborales de EE . UU ., el precio promedio de la electricidad a mayo en el estado de Nueva York se acerca a los $250 por megavatio y $150 en el resto del país.

En un artículo del 18 de julio de EuroNews , señalaron que la bendición solar está “lejos de lo que los paneles solares del país podrían haber logrado si las temperaturas hubieran sido un poco más bajas”.

Explican que, si bien los paneles solares funcionan absorbiendo fotones y produciendo una corriente eléctrica, “la mayoría de los paneles solares se prueban a una temperatura de 25 grados centígrados, una temperatura ideal a la que ocurre este proceso dentro de los paneles solares en circunstancias óptimas”.

Sin embargo, «el calor hace que se active una cantidad excesiva de electrones del panel, los responsables de convertir la energía del sol en electricidad, lo que finalmente reduce el voltaje generado por el panel y su eficiencia».

Según el medio, el impacto no solo es suficiente para disminuir la generación eléctrica hasta en un 25 por ciento, sino que es un problema de escala: «Por cada grado Celsius más reportado por un panel solar, su eficiencia cae en 0.5 puntos porcentuales».

El sitio web de ventas de paneles solares EnergySage aclaró: “Para comprender cómo se calientan los paneles solares, piense en un automóvil que ha estado estacionado en un estacionamiento caluroso en un día de verano. Las ventanas y el marco estarán calientes al tacto, pero hay poco peligro de quemaduras o incendios”.

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No es solo un problema solar

Bloomberg agregó que las altas temperaturas tienen consecuencias adicionales en el sentido de que el agua del río que normalmente enfría las centrales nucleares francesas ahora está demasiado caliente para cumplir con su cometido.

Además, en un artículo del 15 de juli , el medio reveló que las centrales eléctricas de carbón de Alemania están teniendo dificultades para recibir suministros de carbón debido a que el nivel del río Rin ha caído tanto que los barcos ya no pueden atravesar la vía fluvial.

Debido a los bajos niveles de agua y los escasos suministros de carbón en general, Sabrina Kernbichler, analista de Global Commodity Insights de S&P, dijo a Bloomberg que Alemania no tendrá disponible más del 65 por ciento de su capacidad de carbón durante los próximos meses.

La situación también ha afectado las importaciones y exportaciones de petróleo de Alemania y Suiza.

Según los datos del gobierno citados en el artículo, el nivel del agua había tenido una caída impactante de casi el 50 por ciento en poco menos de dos semanas, alcanzando niveles no vistos desde 2007.

Lejos de verde

Los propios paneles solares están lejos de ser ecológicos. En un informe del 14 de julio de Los Angeles Times, el medio explicó que desde 2006, los residentes y las empresas de Los Ángeles han colocado paneles solares en unos 1,3 millones de techos con un desembolso de subsidio de $3,300 millones.

El problema, afirman, es que el ciclo de vida de los paneles es de solo unos 20 años, y ahora se dirigen al vertedero, y en grandes cantidades.

Aunque los paneles a menudo se promocionan como reciclables, San Vanderhoof, un experto y jefe de un centro de reciclaje local, le dijo al Times que menos de 1 de cada 10 paneles en realidad regresaban.

“Se supone que la industria es ecológica… pero en realidad, todo se trata del dinero”, afirmó Vanderhoof.

Serasu Duran, profesor asistente de la Escuela de Negocios Haskayne de la Universidad de Calgary, dijo al Times: «Si bien todo el enfoque se ha centrado en desarrollar esta capacidad renovable, no se ha prestado mucha atención al final de la vida útil de estas tecnologías».

El medio explicó una de las razones: “Aunque el 80% de un panel fotovoltaico típico está hecho de materiales reciclables, desmontarlos y recuperar el vidrio, la plata y el silicio es extremadamente difícil”.

Y entró en los detalles de la dificultad: “Reciclar paneles solares no es un proceso simple. Se necesitan equipos y trabajadores altamente especializados para separar el marco de aluminio y la caja de conexiones del panel sin romperlo en fragmentos de vidrio”.

El medio explicó que también se necesitan hornos especializados, además de verse obstaculizados por regulaciones ambientales a menudo extremadamente estrictas en diferentes estados debido a las sustancias tóxicas que contienen.

No se pueden reciclar más de $4 en materiales de un panel solar, agregaron.

“El Laboratorio Nacional de Energía Renovable estimó que cuesta aproximadamente de $20 a $30 reciclar un panel versus $1 a $2 enviarlo a un vertedero”, afirmó el Times.