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Los paneles solares de Amazon se incendiaron y explotaron tantas veces que los dejaron fuera de servicio

Neil vive en Canadá y escribe sobre sociedad y política.
Published: 7 de septiembre de 2022
Un almacén de Amazon el 11 de enero de 2022 en Leeds, Inglaterra. Los paneles solares en los centros de distribución y almacenes de Amazon se incendiaron o explotaron tantas veces entre 2020 y 2021 que la empresa se vio obligada a desconectar el equipo. (Imagen: Nathan Stirk/Getty Images)

El mundo moderno avanza a saltos en su intento un poco torpe de aparentar una transformación del consumo y la producción de energía, alejándose de los «sucios» combustibles fósiles y acercándose a las fuentes «limpias» y «renovables», como los paneles solares y las turbinas eólicas.

El 1 de septiembre, la CNBC informó, basándose en «documentos internos de la empresa vistos por la CNBC», que Amazon tuvo que desconectar los paneles solares de docenas de centros de distribución y edificios de Estados Unidos en junio de 2021 después de que casi el 13% de todas las instalaciones experimentaran «incendios críticos o eventos de arco eléctrico» en el tiempo transcurrido desde abril de 2020.

El medio describió los documentos como aquellos “que nunca se han hecho públicos” y reveló que tales eventos ocurrieron en al menos 6 de los 47 centros norteamericanos equipados con paneles solares.

El artículo decía: «La empresa tenía que asegurarse de que sus sistemas estuvieran diseñados, instalados y mantenidos correctamente antes de ‘reactivar’ cualquiera de ellos».

La portavoz de Amazon, Erika Howard, culpó a los «sistemas solares en el sitio propiedad de terceros y operados por ellos» en un comunicado a CNBC.

En el proceso, si bien Howard elogió a su compañía por haber «apagado de manera proactiva nuestras instalaciones solares en el sitio en América del Norte», posteriormente admitió que es posible que hayan contratado a las personas equivocadas para el trabajo en primer lugar al afirmar que Amazon «tomó medidas inmediatas para volver a inspeccionar cada instalación por una firma líder de expertos técnicos en energía solar”.

El medio señaló que Amazon no mencionó los incendios y las explosiones en su informe de sustentabilidad de 2021, que, sin embargo, se elogió a sí mismo porque “la energía solar en los techos alimentaba 115 de sus centros logísticos en todo el mundo a fines de 2021, frente a más de 90 en el medio del año.»

Pero, “La mayoría de ellos están fuera de los EE. UU.”, dijo CNBC.

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Dos casos específicos señalados en el artículo por los documentos fuente son el de un incendio de tres alarmas en una instalación de Fresno de 880.000 pies cuadrados en 2020, que dañó 220 paneles y otros equipos.

La causa del incendio se atribuyó a “un evento eléctrico indeterminado dentro del sistema solar montado en la parte superior del techo”, según el investigador de incendios de Fresno.

El segundo citado fue informado por The Baltimore Sun en Maryland, que declaró en junio de 2021 que 60 bomberos pasaron 80 minutos luchando contra un incendio en la azotea en las instalaciones de Amazon del condado de Cecil que causó $ 500.000 en daños, todo provocado por el mal funcionamiento del equipo solar.

Los documentos de CNBC señalaron que tales problemas estaban lejos de ser un costo menor para la empresa: “Un empleado de Amazon estimó, en los documentos que circularon internamente, que cada incidente le costó a la empresa un promedio de $2.7 millones”. 

“Los costos incluyeron auditorías de terceros de los sistemas solares en los techos, verificaciones de la cantidad de electricidad que generaban y reparaciones de cualquier parte rota o defectuosa de los sistemas que identificaron los inspectores”, agregaron.

Amazon también podía perder casi un millón de dólares al mes mientras las instalaciones permanecieran fuera de línea, antes de incurrir en costos adicionales por no cumplir con los objetivos de energía limpia necesarios para cobrar los créditos de servicios públicos.

Los problemas con el lote actual de paneles solares son cada vez más evidentes.

En julio, las instalaciones europeas quedaron en entredicho cuando, durante una ola de calor sin precedentes que sacudió gran parte del continente, salió a la luz el hecho de que los equipos tienen una limitación tecnológica que los hace un 0,5 por ciento menos eficientes a la hora de generar electricidad con cada grado de temperatura por encima de los 25 centígrados.

Además, un artículo publicado en julio por The Angeles Times reveló que Los Ángeles se enfrenta al problema de qué hacer con la enorme cantidad de paneles instalados en 1,3 millones de hogares y edificios desde 2006, pagados con una subvención gubernamental de 3.300 millones de dólares, que ya han llegado al final de su vida útil.

Un reciclador del área le dijo al Times que menos del 10 por ciento de todos los paneles estaban regresando para reciclar, ya que los costos eran simplemente increíblemente prohibitivos.

El artículo decía: “Aunque el 80% de un panel fotovoltaico típico está hecho de materiales reciclables, desmontarlos y recuperar el vidrio, la plata y el silicio es extremadamente difícil”.

Y agregó: “Reciclar paneles solares no es un proceso simple. Se necesitan equipos y trabajadores altamente especializados para separar el marco de aluminio y la caja de conexiones del panel sin romperlo en fragmentos de vidrio”.

The Times fue honesto: “El Laboratorio Nacional de Energía Renovable estimó que cuesta aproximadamente entre $20 y $30 para reciclar un panel en comparación con $1 o $2 para enviarlo a un vertedero”.