Verdad, Inspiración, Esperanza

El encanto de los palillos chinos

Simone Jonker trabajó en NTD Inspired durante dos años. Escribió artículos light e historias inspiradoras.
Published: 22 de octubre de 2021
Los palillos no solo son útiles, también pueden ser simbólicos y estar de moda. (Imagen: Nicolas Lannuze a través de Wikimedia Commons CC BY-SA 2.0)

Los palillos chinos se han convertido en una de las herramientas para comer más populares y esenciales del mundo. Las estadísticas estiman que más de 1.500 millones de personas en todo el mundo usan palillos a diario. Son los utensilios más utilizados en cuatro países asiáticos; China, Japón, Corea y Vietnam.

Se dice que el espíritu oriental se encuentra en cada interacción entre las personas. Se cuenta que una vez, mientras cenaban en un restaurante de China, el anfitrión levantó un palillo y preguntó: «¿Tiene esto un espíritu?», a lo que todo el mundo respondió «sí».

Palillos “箸” como símbolo cultural

Si bien la primera mención textual conocida de los palillos proviene de un documento filosófico fechado entre el 280 y el 233 a. C., se descubrieron antiguos palillos de hueso del período Neolítico en la aldea de Longqiuzhuang, provincia de Jiangsu, que tenían más de 7.000 años de antigüedad. 

El folclore chino habla de una época en la antigüedad en la que todos los chinos comían con las manos. Una leyenda cuenta que había un niño llamado Kuai (Rápido). Era el más joven de tres niños, pero nunca fue lo suficientemente rápido como para alimentarse antes que sus hermanos. En una desesperación nacida del hambre, sacó dos palos de la pila de leña y los utilizó para pinchar trozos de verduras al vapor. Los miembros de su familia copiaron inmediatamente las herramientas y las llamaron Kuai zi (las rápidas).

La palabra mandarín para palillos se escribe como 筷子 (kuai zi), que suena igual que las palabras 快 子, que también significa el rápido advenimiento de un hijo. También se puede interpretar como «tener un hijo rápidamente», por lo que los palillos se aceptan fácilmente como regalos de boda.

Estos pequeños y útiles íconos chinos a menudo son bellamente pintados por artistas y luego coleccionados en todo el mundo. Los palillos también se han utilizado como accesorios de moda, y las damas de clase alta históricamente adornan sus complejos peinados con palillos de plata u oro.

Muchos pueden disfrutar de una fuente de fideos con palillos, el utensilio para comer preferido en gran parte de Asia. (Imagen: flat hito a través de Pexels)

Palillos en comparación con otros cubiertos 

Aunque se sabe que los chinos inventaron el palillo, muchos no saben que también inventaron el tenedor. Se han descubierto utensilios similares a los tenedores y cuchillos modernos, a menudo hechos de hueso, que datan de alrededor del año 2000 a.C. Si tanto los tenedores como los palillos estaban disponibles en la antigua China, cabe preguntarse por qué el palillo se impuso.

Es probable que el antiguo filósofo chino Confucio dirigiera las costumbres gastronómicas chinas hacia los palillos chinos, con su absoluto desdén por los cuchillos. El vegetariano ávido fue citado diciendo: “El hombre honrado y recto se mantiene bien alejado tanto del matadero como de la cocina. Y no permite cuchillos en su mesa». Así, la comida china llega a la mesa lista para ser consumida sin necesidad de un corte “bárbaro”.

Al examinar los méritos de los cubiertos, encontramos que, si uno es hábil con sus palillos, puede hacer muchas cosas que un tenedor no puede hacer. Levantar sin perforar es una ventaja, por un lado; y agarrar en lugar de cargar deja menos espacio para la caída. Además, el movimiento de pellizco no solo se puede utilizar para agarrar un alimento, sino también para separarlo. Un tenedor nunca podría ser tan exigente como para recoger un solo grano de arroz, pero dos palillos pueden recoger cualquier cosa lo suficientemente pequeña como para comer.

Los palillos son de madera, bambú, metal, hueso, piedra y compuestos son todos los tipos de materiales que se utilizan. Los palillos chinos son generalmente largos, de hasta 10 pulgadas (25 cm). Los palillos japoneses pueden ser tan cortos como 8 pulgadas (20 cm), mientras que los palillos coreanos y vietnamitas son de tamaño mediano. Es costumbre que los chinos compartan una gran mesa de comida, y los palillos largos hacen que sea más fácil de alcanzar.

Usando palillos

El uso de palillos requiere más de 30 articulaciones y 50 músculos en los dedos, la muñeca, el brazo y el hombro, además de miles de nervios. Es una habilidad que requiere práctica y una técnica de sujeción adecuada. Si aún no domina el arte de comer con palillos, el siguiente video será útil.

Aunque puede que no sea algo natural al principio, no se desespere. Recuerde que los niños asiáticos de hasta tres años pueden hacer frente a los palillos, y usted también puede hacerlo. El miedo a los palillos se llama «Consecotaleofobia». ¡No seas consecotaleofóbico!

El uso de palillos chinos requiere concentración y capacidad intelectual, por lo que podría considerar esto como un ejercicio educativo valioso. Además, comer de forma natural toma un poco más de tiempo cuando se usan palillos, lo que generalmente resulta en reconocer la sensación de saciedad antes de que sea demasiado tarde, como suele ser el caso cuando las personas comen demasiado rápido. Por lo tanto, los palillos pueden ayudarlo a mantener un peso saludable.

Aparte: según la antigua superstición coreana, cuanto más cerca de las puntas uno sostiene los palillos, más tiempo permanece soltero.

Etiqueta china

Cuando lo inviten a una cena china, sería bueno recordar las siguientes reglas de etiqueta:

  1. No golpee con los palillos el borde del tazón (los mendigos suelen hacer esto para llamar la atención).
  2. No haga movimientos de señalar con los palillos. Se considera tan grosero como señalar a alguien con el dedo.
  3. No coloque los palillos en posición vertical en un tazón de arroz. Esto se asemeja a las ofrendas de incienso a los muertos y, por lo tanto, tiene connotaciones desagradables.
  4. Cuando todos estén sentados, deje que los ancianos tomen sus palillos primero. Este es un signo básico de respeto.
  5. Deje los palillos encima del tazón cuando haya terminado y a un lado si se está tomando un descanso. El anfitrión entenderá sin comunicación verbal.

Cuando se trata de la mesa de la cena, a los niños chinos tradicionales se les enseña a servir a los demás primero tomando la comida de los platos comunes y poniéndola en los platos de sus mayores como señal de reverencia. En consecuencia, los chinos no dudan en servir a los demás en los eventos de cenas sociales, para gran desconcierto de los invitados que no son chinos.

El Cielo y el Infierno

Hay una historia popular china sobre la diferencia entre el Cielo y el Infierno.

En el Infierno, los brazos de todos son mucho más cortos de lo normal. Están sentados alrededor de mesas repletas de comida deliciosa, pero se sienten miserables porque no pueden llevarse la comida a la boca, ya que los palillos son demasiado largos y sus brazos demasiado cortos.

Aunque todos los que están en el Cielo también tienen los brazos cortos y los palillos largos, están alegres y se divierten en el festín, porque se alimentan unos a otros.

Ila Bonczek ha colaborado en este informe