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¿Por qué la semana? Una unidad de tiempo que no tiene sentido

Simone Jonker trabajó en NTD Inspired durante dos años. Escribió artículos light e historias inspiradoras.
Published: 18 de diciembre de 2021
Los seres humanos han llegado a girar sus vidas en torno a una unidad de tiempo que algunos dirían que no tiene sentido. Por varias razones, todos los intentos de alterar la semana han fracasado en el pasado, sin embargo, una nación ha optado recientemente por una nueva semana laboral más corta. (Imagen: Jess Bailey Designs a través de Pexels)

Los Emiratos Árabes Unidos (EAU) cambiarán a una semana laboral de cuatro días y medio el 1 de enero de 2022, según un comunicado publicado el martes por Latestly. Los Emiratos Árabes Unidos es la primera nación del mundo en adoptar una unidad de tiempo semanal más corta. La iniciativa tiene como objetivo alinear a los Emiratos Árabes Unidos con los mercados globales, pero los enfrenta a rivales del Golfo Pérsico que mantienen un fin de semana de viernes a sábado. 

La mayoría de los países operan con un sistema de semana de siete días, aunque el orden natural no dicta semanas.

El calendario gregoriano, como muchos otros, se basa en fases lunares. El tiempo se divide en grupos medidos por los movimientos astrológicos del cuerpo. Si bien se necesita un «año» para que nuestro planeta complete una órbita solar completa, y cada «día» representa un giro en su eje, una «lunación» dura 29 días, 12 horas, 44 minutos y 3 segundos. 

Los babilonios fueron los primeros en redondear el ciclo de la Luna a 28 días y dividirlo en cuatro intervalos de 7 días. Emplearon los días bisiestos para mantenerse al día con las fases de la Luna.

Los nombres actuales de los días de la semana provienen de los romanos, quienes calcularon la distancia entre la Tierra y los planetas clásicos basándose en su velocidad a través del cielo. Se pensaba que el planeta que se movía más rápido estaba a la distancia más corta de la Tierra, mientras que se creía que el más lento estaba más lejos.

Grabado del sistema solar. Los días de la semana originalmente recibieron el nombre de planetas. (Imagen: dominio público de Wellcome Collection)

Personas selectas han intentado durante mucho tiempo alterar el status quo. En 1793, la Revolución Francesa creó un calendario con tres “décadas” de diez días, pero finalmente no logró abolir la semana de siete días. En 1929, la Unión Soviética intentó una semana laboral de cinco días con un día libre, pero también fracasó. 

En una discusión de 1944 sobre la reforma del calendario, un miembro del Parlamento británico hizo la siguiente observación: «Ya es bastante malo nacer el 1 de abril, pero tener el cumpleaños de uno siempre un lunes sería perfectamente intolerable».

La semana de siete días y cómo experimentamos el tiempo

El reportero Joe Pinsker de The Atlantic entrevistó al historiador David Henkin, tras la publicación de su libro The Week: A History of the Unnatural Rhythms That Made Us Who We Are. (La Semana: Una historia de los ritmos antinaturales que nos hicieron ser quienes somos).

Henkin dice que hubo un gran cambio en la forma en que la gente pensaba sobre la semana en el siglo XIX. La semana se volvió mucho más importante en la vida de las personas y no importaba si era domingo, día de descanso o no. Dijo que evolucionó hasta convertirse, en algunos aspectos, en la unidad de calendario más estable. 

Ahora bien, si sucede que uno cree que es martes pero resulta que en realidad es miércoles, uno puede sentirse desconcertado. Henkin razona que esto se debe a la urbanización y a un fenómeno social en el que las personas quieren poder planificar con otros, ya sea por motivos comerciales o sociales.

Señaló que en el pasado, las personas que vivían en granjas no necesitaban coordinar actividades con aquellos a quienes no veían con regularidad. Para ellos, el día de la semana era menos importante; mientras que hoy, mucho fluctúa de un día de la semana a otro. Los horarios de trabajo, entretenimiento, arreglos de custodia y muchas otras cosas se basan en nuestro ciclo de siete días. 

Los eventos semanales regulares, incluidas las costumbres personales simples, como el «martes de tacos», pueden hacer que parezca que el tiempo pasa volando. (Imagen: Jess Bailey Designs a través de Pexels)

Cuando se le preguntó cómo este cambio hace que el tiempo se sienta diferente, Henkin admitió que fue difícil para él demostrarlo como historiador. “Cuando estamos más en sintonía con este ciclo porque es más corto que un mes, parece que el tiempo pasa mucho más rápido. Cuando nuestros lunes son diferentes de nuestros martes y miércoles, se siente como de repente; ¡¿Es lunes otra vez ?! Puede ver en las anotaciones del diario del siglo XIX que, cada vez con mayor frecuencia, la gente describe este sentimiento refiriéndose a cómo ha ido y venido otra semana».

Henkin habla de los intentos realizados hace 100 o 150 años para «alterar» el calendario anual. El razonamiento de esto fue la intención del reformador de «domesticar» la semana, para hacerla más lógica. Como parte de su discurso de ventas, con respecto a la solución de un problema más amplio, Henkin dijo, «decir que hoy es martes, 16 de noviembre de 2021, es técnicamente una redundancia; no hay 16 de noviembre de 2021, que no es también martes».

«Cuando las personas mezclan los días de la semana y las fechas, dicen que programan por error algo para el miércoles 16 de noviembre, que podría no existir en un año determinado, puede causar todo tipo de confusión». Algunos ofrecieron una solución para hacer el calendario para que el 16 de noviembre sea siempre un martes y que el año tenga 364 días que siempre tengan el mismo día de la semana adjunto más un puñado de «días en blanco» al final del año que no cuentan como parte de cualquier semana de siete días. 

Reformas como estas fueron respaldadas por empresas en los Estados Unidos, así como por científicos. Según Henkin, este fue el momento en que se establecieron la línea de fecha internacional y las zonas horarias. Los grupos reformistas lograron que los gobiernos se pusieran de acuerdo con la hora media de Greenwich. 

Aún así, este movimiento de reforma fracasó. ¿Por qué? Henkin afirmó que “la respuesta principal es una respuesta religiosa porque ningún cristiano, musulmán o judío que esté apegado a la idea de que se pueden contar las semanas de siete días hasta la creación va a pensar que simplemente se puede mover. «

“Además”, dijo, “soy un judío practicante, y realmente arruinaría mi vida si lo que tuviera que observar como sábado o miércoles no fuera lo que otras personas pensaban que era sábado o miércoles. Pero muchas otras personas están apegadas al calendario semanal por razones no religiosas, a pesar de saber que no es real. Una vez que la gente se acostumbró a pensar en los martes o miércoles como cosas reales, no es sorprendente que dudaran en prescindir de esa noción”, dijo.

A pesar de que la semana no se basa en ningún ciclo natural, parece ser una cantidad de tiempo curiosamente perfecta para espaciar ciertas actividades recurrentes, como limpiar la casa o llamar a un miembro de la familia. ¿Es entonces factible decir que la semana realmente captura algo importante sobre nuestros ritmos naturales? Henkin parece pensar que sí. 

“La razón por la que la semana ha sobrevivido es que ha ido muy bien con las cosas. Mi duda al respecto es que las cosas con las que se combina bien parecen construidas históricamente, como que la cuestión de con qué frecuencia debes hablar con tu madre no era la misma en épocas anteriores al teléfono. Una explicación neurológica que se ha sugerido es que la semana de siete días se originó, o, más plausiblemente, sobrevivió, porque los humanos son buenos para memorizar cosas hasta siete”. 

“Y luego hay otra hipótesis, a la que me atrae un poco más porque soy historiador: que nuestro sentido de cuál es la cantidad adecuada de tiempo para esperar entre actividades ha sido condicionado por la semana”, dijo. También existe Internet, que permite a las personas crear sus propios horarios para ver la televisión, hacer compras y leer las noticias.

Cuando le preguntamos si cree que la semana está perdiendo importancia, Henkin respondió: «Cuando empecé este proyecto, tenía la sensación de que quizás estaba documentando la experiencia moderna de la semana justo cuando estaba a punto de deshacerse. Pero al final, no estaba tan seguro de que se estuviera deshaciendo».

“Creo que ha habido cierta atenuación del poder de la semana. Pero, por otro lado, escribir este libro me hizo sentir que la semana probablemente sobrevivirá.

Lo que sucedió al principio de la pandemia es un gran ejemplo: la gente estaba desorientada porque no sabían qué día de la semana era, y esa experiencia fue un símbolo revelador del desamarre del tiempo”, dijo Henkin.