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Entendiendo a Albert Einstein

Simone Jonker trabajó en NTD Inspired durante dos años. Escribió artículos light e historias inspiradoras.
Published: 18 de noviembre de 2021
Albert Einstein era un hombre corriente con la mente de un genio y el corazón de un sabio. Odiado por unos pocos pero amado por muchos, se lo tomó todo con calma. (Imagen: Orren Jack Turner vía Wikimedia Commons Public domain)

Albert Einstein es el científico más famoso y respetado de la historia. Un amigo y biógrafo, Abraham Pais, lo consideró «el hombre divino del siglo XX». El reportero de física del New York Times, Dennis Overbye, lo describió como un «ícono de la humanidad frente a lo desconocido».

Einstein poseía una cualidad moral que lo distingue incluso en su propio tiempo. Parecía normal, pero tenía un intelecto extraordinario. Se decía que irradiaba una simplicidad increíble que era al mismo tiempo infantil y muy intransigente.

En 1905 Albert Einstein publicó la Teoría especial de la relatividad; aun así, en 1907 Einstein sabía que su teoría necesitaba trabajo. Descubrió que la teoría de la relatividad solo se aplicaba a los observadores que viajaban a una velocidad constante. También contradecía la explicación de Newton de la gravedad. Como oficial de patentes, Einstein no tenía acceso a equipos de laboratorio. Para compensar, tenía que pensar. Repasó varias posibilidades en su cerebro y las trabajó paso a paso. 

Estos ejercicios mentales le ayudaron a comprender que la gravedad es análoga a la aceleración. En la Tierra, estar estacionario es análogo a estar en un cohete acelerando a 1G constante. Einstein no solo descubrió que el tiempo y el espacio no tenían un significado último, sino que también se dio cuenta de que incluso la geometría era relativa en lugar de absoluta. 

En el caso de Albert Einstein, el tiempo lo era todo, ya que el último cuarto del siglo XIX y el primer cuarto del siglo XX fueron los períodos en los que se introdujeron en el mundo todos los avances “maravillosos” y los “milagros” de la ciencia. Se introdujeron trenes de pasajeros de larga distancia, bicicletas con engranajes, vehículos, aviones, películas, la radio, la electricidad, el telégrafo, los teléfonos. La primera línea de montaje de automóviles apareció el 1 de diciembre de 1913. Los periódicos estaban prosperando y la introducción de los noticiarios en blanco y negro acababa de empezar a hacer concebible la fama mundial.

El 25 de noviembre de 1915, Einstein entró en la plataforma de la Academia de Ciencias de Prusia en Berlín y anunció que finalmente había concluido su agotadora búsqueda de diez años para obtener un conocimiento nuevo y más profundo de la gravedad. Afirmó que su relatividad general finalmente había llegado a su conclusión.

La hipótesis de Einstein de 1915 afirmaba que los enormes objetos astronómicos como el sol doblan la estructura del espacio-tiempo a su alrededor, lo que explica la gravedad. Esta hipótesis astrofísica difería de la noción de gravedad de Newton como una fuerza que lo abarca todo. Einstein ilustró esta extraña teoría con un eclipse solar total. Los fundamentos de la relatividad general aparecieron en Annalen der Physik en 1916.

La Primera Guerra Mundial terminó con el Tratado de Versalles el 28 de junio de 1919. Esta primera batalla global mató de 9 a 13 millones de personas y destruyó recursos incalculables. Todos buscaban una perspectiva nueva y un sentido de paz mundial.

El eclipse solar de 1919, en el que la teoría de la relatividad de Einstein fue probada por los astrónomos Arthur Eddington y Andrew Crommelin en dos lugares, mientras que el astrónomo Frank Dyson lo coordinaba desde Inglaterra. Midiendo las posiciones de las estrellas circundantes y comparándolas con sus posiciones nocturnas, pudieron determinar si sus rayos de luz se doblaban cuando se acercaban al sol. (Imagen: ESO / Landessternwarte Heidelberg-Königstuhl / FW Dyson, AS Eddington y C. Davidson a través de Wikimedia Commons CC BY 4.0)

Experimento del eclipse solar

El astrónomo inglés Arthur Eddington fue una de las pocas personas en Inglaterra que entendió la teoría de Einstein y se dio cuenta de la importancia de probarla. Él y sus compañeros astrónomos, Andrew Crommelin y Frank Dyson, organizaron expediciones a la costa occidental de África y a Sobral, Brasil, durante el eclipse solar del 29 de mayo de 1919, para determinar si Einstein tenía razón.

Einstein recibió un telegrama en septiembre de 1919, que le informaba que el experimento del eclipse respaldaba sus predicciones. Ilse Rosenthal-Schneider, física y filósofa germano-australiana, se reunió con Einstein en ese momento. Según ella, parecía alegre pero no abiertamente exuberante sobre el resultado. Ella le preguntó: ‘Bueno, ¿qué habría dicho si se hubiera encontrado que la teoría estaba en su contra? ¿Le habría decepcionado ese evento? Einstein sonrió y dijo: ‘Bueno, entonces me habría arrepentido del querido Señor porque la teoría es correcta’”.

Los resultados se presentaron formalmente en la reunión de la Royal Society en Londres el 6 de noviembre de 1919. Las mediciones tomadas durante un eclipse solar total a principios de ese año respaldaron la nueva y audaz teoría de la gravedad de Einstein, conocida como relatividad general.  

Fue en esta coyuntura que se le dio el nombre de “Einstein” a Albert Einstein, lo que significa el comienzo de su metamorfosis de un exempleado de patentes a un fenómeno mundial.

Nacido de padres judíos en Ulm, Alemania en 1879, Einstein fue un teórico judío pacifista cuyo trabajo fue validado por astrónomos británicos. No era solo una hipótesis ordinaria. La idea de Einstein devolvió la vida al mundo e inspiró al mundo de la ciencia. 

La investigación de Einstein en relatividad expuso fallas en la mecánica clásica iniciada por Isaac Newton; allanando el camino para la física cuántica y los descubrimientos astronómicos como agujeros negros, estrellas de neutrones y ondas gravitacionales.

El premio Nobel

Los científicos prominentes eran escasos en ese momento. Los nombres notables incluyeron a Marie Curie, que había ganado dos premios Nobel en 1911; Einstein ganó el premio de 1921 retrospectivamente en 1922. Sir Arthur Eddington, el astrónomo que organizó las misiones del eclipse para verificar la relatividad general, también fue un científico famoso en Gran Bretaña.

Einstein deslumbró a los científicos más conocedores de su época, y los escritores de periódicos estaban seguros de que él era el «artículo genuino». Como resultado, aunque no se promocionaba a sí mismo, se convirtió en un favorito de la prensa. Su mística creció mientras alternaba entre bromear con los medios de comunicación e ignorarlos. 

Durante este período, las historias de Eddington sobre el genio de Einstein complacieron tanto a la prensa inglesa como a la estadounidense. Una vez, un periodista le dijo a Eddington que era una de las tres personas (incluido Einstein) que entendían la teoría general de la relatividad. Él respondió, pensativo: «No puedo pensar quién podría ser la tercera persona».

Alegre en la vida y la muerte

El Times publicó la traducción de Einstein de un pasaje en alemán donde en broma se refiere a su propia identidad “relativa”: “Hoy en Alemania me llaman un hombre de ciencia alemán, y en Inglaterra me representan como un judío suizo. Si llego a ser considerado un bête noire, las descripciones se invertirán y seré un judío suizo para los alemanes y un hombre de ciencia alemán para los ingleses».

Einstein siguió siendo el favorito de los medios a pesar de su comportamiento estoico y su dominio limitado del idioma inglés (su aspecto descuidado se desarrolló con el tiempo). El hecho de que evitara los calcetines en favor de las sandalias deleitó a los medios estadounidenses. “Modelo del fotógrafo”, bromearía más tarde.

No todo el mundo admiraba a Einstein. Grupos selectos se opusieron a él y a su trabajo por varias razones, según John Stachel, fundador y editor del Einstein Papers Project. Los académicos rusos creían que era demasiado romántico y demasiado abstracto.

Algunos simplemente despreciaron a Einstein como judío.

Tras la Primera Guerra Mundial, el antisemitismo crecía y las amenazas de asesinato contra Einstein eran habituales. Tuvo la suerte de estar de vacaciones en Estados Unidos cuando Hitler llegó al poder en Alemania. En el fondo sabía que nunca volvería a la tierra donde había conseguido sus mayores logros.

“Lo más hermoso que podemos experimentar es lo misterioso. Es la emoción fundamental que se encuentra en la cuna del verdadero arte y la verdadera ciencia. Quien no lo sabe y ya no puede maravillarse, ya no siente asombro, está casi muerto, una vela apagada».

Albert Einstein, de su libro El mundo como lo veo, publicado en 1949.

En sus últimos años, Einstein trabajó en sus teorías de campo unificado, se pronunció contra el racismo y otros problemas y le contó chistes al loro que recibió por su 75 cumpleaños. 

Einstein fue enviado al Hospital de Princeton por la rotura de un aneurisma aórtico (AAA) el 17 de abril de 1955, pero rechazó el tratamiento.

“Quiero ir cuando quiera. Es de mal gusto prolongar la vida artificialmente; He hecho mi parte, es hora de irnos. Lo haré con elegancia». La enfermera de turno lo escuchó murmurar algunas cosas en alemán que no pudo entender antes de que él falleciera.

La Casa de Albert Einstein en Princeton, Nueva Jersey fue designada Monumento Histórico Nacional por el Secretario del Interior el 7 de enero de 1976.  

En sus propias palabras de An Einstein Encyclopedia

“Extraña es nuestra situación aquí en la tierra. Cada uno de nosotros viene para una breve visita, sin saber por qué, pero a veces parece adivinar un propósito… Reflexionar interminablemente sobre la razón de la propia existencia o el sentido de la vida, en general, me parece, desde un punto objetivo objetivo, una pura locura. Y, sin embargo, todo el mundo tiene ciertos ideales por los que guía su aspiración y su juicio. Los ideales que siempre han brillado ante mí y me han llenado de la alegría de vivir son la bondad, la belleza y la verdad. Nunca me ha atraído la meta de la comodidad o la felicidad; un sistema de ética construido sobre esta base sería suficiente solo para una manada de ganado».